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<Cafayate is oficially our new favourite place! In the shadow of Salta´s recent boom as a tourist destination, Cafayate is missed by most people or visited very quickly in one day, which is a shame. Very peaceful and known mainly for its wine industry, Cafayate is set in a beautiful landscape, in a valley surrounded by colourful mountains and vineyards, and it has summer weather all year round. People may think there is not much to do here but we could spend days visiting the wineries (most of them offer wine tours and tasting for free), cycling around the vineyards or trekking in the amazing Quebrada de Cafayate landscape. In town, there are great places to eat traditional food and see traditional dancing! In one of them, “the English man” was picked up to dance the samba with a Cafayateña and Blanca has never wanted a camera more! Unfortunately we only had a couple of days to do all this, but Cafayate is definitely in our list of places to come back to, hopefully during the harvest season.

 Blanca and Jon in Quebrada

Quebrada

Quebrada

Blanca racing Perro

Wine Tasting

Desde ahora, Cafayate es nuestro nuevo lugar favorito! Es una pena que viva en la sombra de Salta, cuya industria turistica ha florecido en los ultimos años, lo que hace que mucha gente no lo visite o lo haga solo por un dia. Muy tranquila y conocida sobre todo por su produccion de vino, Cafayate esta situada en un valle entre montañas de colores y viñedos, y disfruta de tiempo veraniego durante todo el año. Puede que algunos piensen que no hay mucho que hacer en Cafayate, pero nosotros nos pasariamos dias visitando las bodegas (casi todas ofrecen visitas guiadas y cata de vinos gratis), paseando en bici por los viñedos o caminando por la Quebrada de Cafayate. Tambien hay buenos restaurantes en los que probar la comida tradicional y ver bailarines tradicionales. En uno de ellos “el ingles” tuvo que salir a bailar la samba con una cafayateña! Desafortunadamente, solo tuvimos dos dias para hacerlo todo pero Cafayate ya esta en nuestra lista de sitios a los que nos gustaria volver, si podemos, en la epoca de la cosecha!

Going to the north of Argentina was never part of our plans, but everyone (Argentinians and travellers) had been saying how beautiful it was so we decided to take the 21 hour bus from Buenos Aires to Salta to see it for ourselves. Fortunately, Salta is worth it; the city is known as Salta, la linda (the beautiful one) and it really lives up to its name. There is a peaceful plaza, beautiful churches and an impressive cathedral. Salta is the ideal place to relax with a cup of coffee in the plaza  and people watch. Watching the millions of teenagers that invade the plaza every afternoon was strangely interesting. The Backpackers Home hostel, where we stayed, may not be the cleanest or the newest but it has one of the best atmospheres! The place, the staff and the other guest were friendly, relaxed and fun! The hostel organized asado (BBQ) nights, empanada cooking classes and trips to the countryside. We joined their main trip called Backpackers to the clouds (in reference to the famous train to the clouds that is not running at the moment). We visited remote puna (high altitude) villages, where Jon was curiosly observed and poked by indigenous children who couldn´t believe how white his face and how big his nose was! After that, we visited the salt flats, Salinas Grandes, and marvelled at the whitness and inmensity of it. During the trip we reached over 4,000 metres above sea level (which literally took our breath away!). The last part of the trip was cut short, as the farmers were threatening to cut the roads again as a response to the President Cristina Kirchener visiting Salta on the next day, Independence day!

Salta Church

Making empanadas

Empandas made by our fair hands

Salinas

4170!!

Aunque no habiamos planeado ir al norte de Argentina, todo el mundo (tanto los argentinos como los turistas) nos habian dicho lo bonito que era, asi que decidimos tomar un bus de 21 horas para descubrirlo por nosotros mismos! Por suerte, Salta merece la pena. Los argentinos llaman a la ciudad Salta, la linda y realmente lo es. Tiene una plaza muy agradable, iglesias preciosas y una catedral impresionante. Salta es el lugar ideal para relajarse con un cafe en la plaza, viendo pasar la vida y observando la invasion de adolescentes que llenan la plaza cada tarde! El hostel Backpachers Home puede que no sea el mas limpio ni el mas nuevo, pero tiene uno de los mejores ambientes de todos en los que hemos estado. El lugar, los trabajadores, y el resto de los huespedes eran super agradables y divertidos. En el hostel se organizaban asados y clases de cocina de empanadas, ademas de tours por la region. Decidimos hacer el tour Backpackers a las nubes (en referencia al tren a las nubes, que en este momento, no esta funcionando). Visitamos pequeños pueblos remotos en la puna (zonas de gran altitud). Despues visitamos las Salinas Grandes, blancas e inmensas. El punto mas alto de nuestro viaje fue sobre los 4.000 metros de altitud sobre el nivel del mar (literalmente, se nos corto la respiracion!). El final de nuestro viaje fue apresurado, ya que tuvimos que volver a Salta antes de tiempo porque los ganaderos amenazaban con cortar las rutas una vez mas en respuesta a la visita de Cristina Kirchner al dia iguiente, Dia de la Independencia.

To recover from the stressful life we´d been living in Buenos Aires (ufff!), we decided to spend a couple of days in one of the multiple estancias (ranchs) around the capital. We chose Santa Rita, mainly for the beautiful, unusual main bulding. We went during the week, so we were the only ones there! Although it felt a bit weird at the beginning, we soon got used to having a beautiful house (and “servants”) all to ourselves! There was a wood burning fireplace in every room, and they kept them lit all day long. This is the kind of place where coffee appears on the table at the right moment, without you asking. We spent most of our time walking around the forest, relaxing by the fireplace and eating! We also went horse riding around the farm. Sooo relaxing!

 Jon by the fireplace

Blanca

Main Building

Horse Riding

Para recuperarnos de la vida tan estresante que teniamos en Buenos Aires (ufff!), decidimos pasar un par de dias en una de las estancias (fincas) que hay alrededor de la capital. Elegimos Santa Rita, sobre todo por que nos encanto el edificio principal. Como fuimos durante la semana, en vez del fin del semana, eramos los unicos huespedes. Aunque fue un poco raro al principio, enseguida nos acostumbramos a tener la casa (y los “criados”) todo para nosotros. Habia una chimenea en cada habitacion, y por arte de magia, siempre estaban encendidas. Este es tambien uno de esos sitios donde el cafe aparece en la mesa en el momento justo sin tener que pedirlo y de manera que nunca veias a quien te lo traia! Pasamos la mayoria del tiempo paseando por el bosque alrededor de la estancia, relajandonos enfrente de la chimenea y comiendo! Tambien dimos un paseo a caballo por la granja! La verdad, super relajante!!!

We went to the Igauzu falls (Las Cataratas de Igauzu) with some of Blanca´s friends who came to Argentina for a couple of weeks. We decided to go with the same agency as they were with, and although we weren´t impressed with the agency the falls were worth it!!! They are IMPRESSIVE!!! We saw them first from the Argentinian side where you can get very close, so close that you end up soaking wet in minutes from the spray brought up from the ferocity of the falls! We ended up making water proof skirts from rainproof ponchos we had, very fashionable! The whole area is beautiful and although the park is very touristy, it is well organized with balconies to all the main spots and you feel that the the natural surroundings are sensitively preserved. At the end of the day on the Argentinian side we took a rubber dinger into the falls, not getting quite under them as the force of the water coming down would have flipped the boat.

The day after seeing the falls from the Argentinian side, we took a short bus ride and had another stamp in our passport to see the falls from the Brazilian side. It´s a completely different experience as you can´t get close to them but you see the whole scale of the falls. There are 275 individual falls spanning a huge area and seeing many all at once was incredible. Especially when you were underneath the main falls called Garganta del Diablo (Devils Throat). After seeing al this, we were not surprised to learn that the falls are the second natural wonder of the world!

Iguazu falls

Jon and Blanca

Blanca at the falls

Muchachas

Cuando las amigas de Blanca vinieron de visita hace unas semanas, fuimos con ellas a las Cataratas de Igauzu. Decidimos unirnos al tour que ellas ya tenian contratado y aunque viajar con agencia no nos gusta tanto como organizar el viaje nosotros mismo, las cataratas nos dejaron impresionados!! Las vimos primero desde el lado argentino, en el que te puedes acercar tanto que en solo minutos estas calado hasta los huesos! Tuvimos que hacernos unas faldas impermeables especiales con una par de ponchos extra que teniamos! Quiza creemos una nueva moda! Toda la zona es preciosa y aunque el parque esta obviamente preparado para los turistas, esta muy bien organizado con pasarelas desde las que ver las cataratas principales. Al final del dia en el lado argentino, nos montamos en una lancha para acercarnos a las cataratas todo lo posible sin que la fuerza del agua nos arrastrara! Aunque es imposible llegar hasta ellas, y con el agua no se puede ver mucho, fue toda una aventura!

El dia despues, fuimos a ver el lado brasileño, para lo que tuvimos que pasar por los controles de la frontera y nos pusieron otro sello en nuestro pasaporte! Desde el lado brasileño se ven de una manera complatamente diferente, ya que no puedes acercarte pero tienes una vista panoramica de las inmensas cataratas; En total hay 275 y es impresionante ver muchas de ellas juntas, especialmente las principales, llamadas Garganta del Diablo. Desues de ver todo esto, no nos sorprendimos nada cuando nos dijeron que las Cataratas de Iguazu eran la segunda maravilla natural del mundo.

Apart from doing tourism and courses in Buenos Aires, Blanca has been doing voluntary work with two organizations. The first one, Leer, promotes literacy in Argentina, mainly working directly with schools, helping them set up reading programs or reading corners in their classroom, or training teachers on how to motivate children to read. They mainly needed help with office work, so I went to their office twice a week and helped with media clipping, putting together promotional packs, updating databases and doing translations (into English!). Also during the Buenos Aires Bookfair I helped with a treasure hunt that they organized. Hopefully, I´ll continue doing some work for them once I´m back in Oxford.

The other organization I have worked for is LIFE. They work in deprived neighbourhoods of Buenos Aires, organizing after school support activities, games for children and birthday parties, amongst many other things. Working with LIFE was very flexible, and you could choose how many days to work every week, which was great, as I never planned to volunteer full time in Buenos Aires. I normally worked in one of the support centres once or twice a week. The voluntary work was more hands on, as it involved going to their support centers and helping the children with their homework (if they bothered to bring their books!), and subjects they had missed at school. Sometimes that meant helping them with very basic literacy and maths. Often, the children were tired and undernourished so it was difficult to keep them interested but we tried! It was hard at times but it was very rewarding… and good training for Ecuador, where we´ll be voilunteering full time!

Leer Volunteer Organisation

LIFE

Ademas de todo el turismo y los cursos que he estado haciendo, tambien he estado haciendo voluntariado con dos organizaciones argentinas. La primera, Leer, promociona la lectura en Argentina, y trabaja sobre todo con instituciones educativas, organizando actividades de lectura, proporcionando libros para sus rincones de lectura, o dando cursos a profesores para ayudarles a motivar a los niños a leer. Necesitaban ayuda con tareas de oficina, asi que iba a la oficina dos veces a la semana a ayudar con tareas de compliacion de medios, organizando paquetes promocionales, actualizando bases de datos,… Ultimamante he hecho tambien algo de traduccion (al ingles!) y he ayudado con una concurso para niños que han organizado en la Feria del Libro de Buenos Aires. Espero poder seguir ayudando a distancia cuando vuelva.

La otra organizacion con la que coloboro es LIFE. Ellos trabajan en zonas desfavorecidas de Buenos Aires, organizando actividades en centros de dia para niños, sesiones de juegos, fiestas de cumpleaños… La forma de trabajar de LIFE es muy flexible y los voluntarios pueden elegir que dias ayudar cada semana, lo que era perfecto, ya que hacer voluntariado a tiempo completo en Buenos Aires nunca fue mi idea. Normalmente, trabajaba con ellos uno o dos dias a la semana. El trabajo de voluntariado es mas practico y activo, ya que tenemos que ayudar a los niños con sus deberes (si se preocupan de traer sus libros) o ayudarles con las asignaturas que mas les cuestan en el colegio. Muchas veces el nivel de estos niños es muy bajo y tenemos que ayudarles con tareas basicas de lectura o matematicas. Ademas, normalmente estan cansados y mal alimentados, por lo que es duro que se concentren en la tarea por mas que lo intentamos. Sin embargo, es tambien muy satisfactorio… y buena practica para Ecuador donde si haremos vulntariado a tiempo completo durante cuatro meses.