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Ok, so far we`d been really lucky with transport and travelling around South America and we were starting to wonder whether all those horrible stories about buses were true and why the Lonely Planet advises you to be flexible and always allow an extra couple of days when travelling! Now, we know, thanks to Ormeño, supposibely one of the better bus companies of Peru.

So, we were in Iquique, north of Chile and wanted to get to Arequipa. Initially, we`d planned to go to Tacna, a frontier town in the Peruvian side 6 hours from Iquique and then get to Arequipa from there. But Ormeño informed us that they had a direct bus to Arequipa that gets there in 12 hours! Great, we thought! That`s perfect!

Of course, we didn`t think that the bus, coming from Santiago would be two hours late getting to Iquique, and on top of that they`d take a very relaxed hour for lunch at a cafe 40 mins outside of Iquique! We would end up leaving Iquique three hours late! Then, on the way to Tacna, we passed through 5 (very slow) checkpoints!

After crossing several borders these months we were used to speedy proceedings! Not like that in Tacna! We spent about an hour in the queue on the Chilean side, as they throughly checked everyone`s passport. Apparently, many people smuggle things over the border to sell in Peru, as practically everyone on our bus was doing. We saw one of our fellow travellers from Peru crossed his fingers as his passport was being processed!

After passing the Chilean border checkpoint, and whilst waiting on the bus to enter Peru, an employee of the bus company asked everyone if they wanted to pay him 1000 pesos each so that he could guarantee that, in the Peruvian checkpoint, the officials would only check a few bags rather than all of them as they should! Surprised and disgusted by the blatantness of it, we didn`t give him any money, but most of the people on the bus did!

After crossing the border, the driver decided to inform us that the bus did not go to Arequipa but direct to Lima! We were supposed to get a connection in Tacna, but we had missed it, as we were so delayed (over 7hours!)! The only thing they could offer was putting us onto a random bus heading to Arequipa somewhere in the middle of the Panamericana! They`d probably done it before, but it was late, we were tired and we did not want to be left abandonded on the road or find ourserlves in Lima so we decided to spend the night in Tacna and travel to Arequipa the next day!

The trip was interesting though, because it gave us the opportunity of meeting some locals travelling by bus as well as lots of Peruvians, Ecuadorians and a Colombian girl working in Chile! They all spoke of how hard it was to be working in another country and how much they missed their families. Flor, the Colombian girl, had five days of bus travelling ahead of her (or maybe more as most people had already missed their connections in Lima, as the bus was so late!) to assist her daughter`s first communion!

From now on, we`ll definitely be allowing an extra day on our travel arrangements! Just in case!

Bueno, en estos meses de viajes en bus y cruce de fronteras, no habiamos tenido ningun problema. Nos empezabamos a preguntar si todas esas historias horribles sobre los buses sudamericanos eran cuentos y no entendiamos que las guias de viajes te recomienden siempre ser flexibles y añadir dias a tu itinerario, por si acaso. Ahora, gracias a Ormeño (en teoria, una de las mejores compañias de buses de Peru) sabemos que si, que estas cosas pasan!

Estabamos en Iquique, en el norte de Chile y queriamos viajar a Arequipa, en Peru. Habiamos pensado que lo mas facil seria viajar a Tacna, una ciudad fronteriza en el lado peruano a 6 horas de Iquique, y de ahi a Arequipa. Sin embargo, Ormeño nos informo de que ellos tenian buses directos que en doce horas llegaban a Arequipa, asi que pensamos !Perfecto!

Por supuesto, no se nos ocurrio que el bus, que venia de Santiago, llegaria dos horas tarde y que al llegar, decidirian tomarse un luch muy relajaaaaaado! Acabamos saliendo de Iquique con 3 horas de retraso y, ademas, de camino a Tacna pasamos por 5 (5!!!!) controles que nos retrasaron aun mas!

En la frontera de Tacna, la cosa no fue tan facil ni tan rapida! Pasamos una hora haciendo cola mientras comprobaban muy cuidadosamente cada pasaporte. Por lo visto, hay mucha seguridad porque mucha gente usa esa frontera para pasar productos de un pais a otro y venderlos. De hecho, casi todo el mundo en nuestro autobus estaba haciendo lo propio y nadie tuv ningun problema! Vimos como uno de nuestros compañeros cruzaba los dedos mientras comprobabn su pasaporte y debio darles buena suerte a todos!

Despues de pasar el control chileno, y mientras esperabamos en el bus para pasar por el peruano, un empleado de la compañia nos ofrecio un trato! Si cada uno pagaba 1.000 pesos (solo 2 dolares, nos recordo!), el se aseguraria de que los oficiales solo miraban el contenido de algunas maletas, y no el de todas, como se supone que deben hacer! Nos sorprendio, no el hecho en si, sino de que manera tan abierta y normal nos lo planteaba! Por cabezoneria y principios, no pagamos, pero la mayoria de los pasajeros pusieron su parte!

Despues de cruzar la frontera, el conductor decidio que era un buen momento para informarnos de que el bus no iba a Arequipa, sino directo hasta Lima. Debiamos haber cogido otro bus en Tacna, pero por supuesto, por el retraso acumulado (mas de 7 horas!!), la habiamos perdido! Lo unico que nos ofrecio era pasarnos a otro bus de la misma compañia que fuera a Arequipa y con el que nos cruzariamos en la Panamericana! Probablemente, lo hacen a menudo, pero estabamos cansados y malhumorados, no queriamos quedarnos tirados en mitad de la carretara ni llegar hasta Lima, asi que decidimos pasar la noche en Tacna y viajar a Arequipa al dia siguiente!

El viaje fue interesante, de todas maneras, porque nos permitio conocer a muchos peruanos, ecuatorianos y colombianos que estaban trabajando en Chile y viajaban en bus para ir a ver a sus familias (o hacer contrabando, o las dos cosas!) Todos estaban de acuerdo en lo duro que era viajar y trabajar en el pais como inmigrantes y en cuanto extrañaban a sus familias. Flor, la chica colombiana, tenia por delante cinco dias de autobus (o mas, ya que mucha gente ya habia perdido sus conexiones en Lima) para ir a la primera comunion de su hija!)

A partir de ahora, si seremos flexibles cuando planeemos nuestros desplazamientos! Por si acaso!

After the Uyuni tour, we found ourselves back in Chile, exhausted and in need of a shower! Luckily, we got plenty of rest and hot water in San Pedro de Atacama. San Pedro is in the middle of the desert and it`s surrounded by amazing dry landscapes and rock formations. We saw some of this on a bike ride on our last day there, but mainly, in San Pedro, we relaxed in the hammocks in our hostel!!!! Bliss!

We were also very happy to be back at a normal altitude (i.e. less than 2.500 metres above sea level!). We missed our coca teas, though! In the Andean countries they use coca leaves for everything, teas, sweets, flour, to chew… Its main effect is extra energy, but travellers use it for altitude sickness. It`s amazing how little we know in Europe about this plant, which is so important in everyday life here. Locals keep reminding foreigners that coca leaves are not a drug! (Cocaine is, but to produce it, you need a huge amount of leaves and several chemical processes!). In Salta (Argentina) and Machu Picchu, we learnt to chew the coca leaves to counteract the effects of altitude, but it`s much easier to take it as tea!

After San Pedro, we head to Iquique, further north. Iquique is a beach town, famous for its surfing and paragliding. Unforunately, we didn`t have much time there, but we enjoyed walking on the beach and stayed in a really nice hostel, with a pool table, a ping pong table and table football! It`s also the first place where we found a curry house!

Llegamos de nuevo a Chile agotados y con la necesidad urgente de tomar una ducha despues de tres dias sin hacerlo!! Por suerte, en San Pedro de Atacama habia agua caliente y tuvimos tiempo de descansar y relajarnos. San Pedro esta en el desierto de Atacama y a su alrededor se encuentran paisajes maravillosos de tierra y rocas. Vimos algunos en el paseo en bici que hicimos en nuestro ultimo dia en la ciudad, pero en realidad, lo que hicimos la mayor parte del tiempo que estuvimos en San Pedro fue relajarnos en las hamacas del jardin del hostel y poco mas!!! Lo necesitabamos!

Ademas, en San Pedro, volvimos a una altura normal despues de semanas!! La ciudad estaba a menos de 2.500 m sobre el nivel del mar! Aunque eso significo que ya no teniamos excusa para beber mate de coca! En los paises andinos, usan las hojas de coca de diferentes maneras, para te, dulces, golosinas, harina, para masticarlas… Sus principales efectos son energia y supresion del hambre, pero los forasteros las usan principalmente para curar los efectos del mal de altura. Es increible lo poco que sabemos de esta planta, que es parte de la vida diaria de los habitantes de estos paises. No paran de recordarnos a los extranjeros que la coca no es una droga (la cocaina lo es, pero hacen falta inmensas cantidades de hojas y varios procesos quimicos para obtenerla!). En Salta (Argentina) y Machu Picchu, aprendimos a masticar las hojas de coca para contrarrestar los efectos de la altura, pero es mucho mas facil tomarlas en te, que acabo encantandonos!

Despues de pasar unos dias en San Pedro, fuimos a Iquique, al norte. Iquique es una ciudad de playa (algunas partes no desentonarian en la Costa del Sol, con los hoteles y los edificios de apartamentos!). Es famosa por el surfing y el parapente. Fue una pena no tener mas tiempo para pasarlo aqui, pero disfrutamos de varios paseos por la playa, y nos alojamos en un hostel muy agradable, con mesa de billar, de ping pong y un futbolin! Los pequeños placeres de la vida…

One of the main attractions of Bolivia is the biggest salt flats in the world, the Salares de Uyuni. We decided to go and see them on a tour with a great Welsh couple we met in Copacabana , Ceri and Huw. We booked it in La Paz, ready for 3 days in a 4×4 driving through the beautiful landscapes of the south to see salt flats, geysers, lakes and hot springs.

To get to Uyuni, where the tour leaves from, we took a bus, well more like a safari bus, it was a shock, at first, but the ride ended up being quite funny. It was very cold, though! Even a thick blanket wasn´t enough to keep us warm. It was all made worse because of the very uncomfortable and cold night we then spent at a hostel in Uyuni. The hostel´s only heating was a small attachement to a gas bottle at reception!

The next morning we met the very nice Italian couple (Paola and Paolo) who we were to share the upcoming tour with, and thankfully for all six of us, the 4w4 we set off in had heating! After seeing the Uyuni train graveyard, we arrived at the impressive salt flat, where we saw a salt hotel (even though they are now “a bit forbidden” according to our driver, Saul). We had lunch at a beautiful island in the middle of the salt flat. The meals everyday were surprisingly good throughtout the trip, but all the refugios were absolutely freezing! We didn´t take our clothes off for the entire 3 days, sleeping in all our clothes and passing around a hot water bottle just to keep ourselves warm!

The second day we saw several unusual coloured lakes, some of them home to many flamingos! The final day we got to the natural geysers at 6am (!!!) before having breakfast at a natural hot spring! Blanca,  Jon and Huw dipped their feet in the hot water as Ceri, Paulo and Paula all went swimming! It was so nice to warm up our feet after them being numb and cold for 3 days!

After the tour finished, we crossed the border into Chile, while the other four went back to Uyuni. We left our companions at the border, a little sad that we had to say goodbye to them, but happy to be heading into the Atacama Desert were we hoped to warm up! It was great to celebrate two birthdays from our group, Paulas´on the 15th, Ceri´s on the 16th and a shame they weren´t here in San Pedro to celebrate Blanca´s on the 17th!

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Uno de los atractivos mas importantes de Bolivia son los Salares de Uyuni, el lago de sal mas grande del mundo. Para verlo, decidimos organizar un tour con un pareja de galeses, Ceri and Huw, que habiamos conocido en Copacabana. Reservamos todo en La Paz y nos preparamos para pasar 3 dias en un 4×4, conduciendo por paisajes maravillosos para ver los salares, lagos de colores, piscinas naturales de aguas termales y géisers

Para llegar a Uyuni, desde donde sale el tour, fuimos en un “bus turistico”, que era mas como un bus de safari! Aunque al principio nos sorprendio, la verdad es que fue un viaje divertido! Pero muy frio! Ni siquiera la enorme manta que nos dieron ayudó a calentarnos! Y encima, en Uyuni, nos esperaba otra noche helada!!! Esta era la unica calefaccion que tenia el hostal en recepcion!

A la mañana siguiente conocimos al resto de los que venian en el tour, una pareja de italianos llamados Paola y Paolo! Por suerte para los seis, el jeep en el que ibamos a hacer el tour tenia calefaccion! Yupi!!!! Despues de visitar el cemeterio de trenes de Uyuni, llegamos al salar! Impresionante! Nos llevaron a visitar uno de los hoteles de sal aunque estos estan “un poco prohibidos” segun dijo el conductor, Saul, por la contaminacion que producen. Comimos en una isla preciosa en el medio del salar. La comida nos sorprendio por lo buena que fue durante los tres dias, aunque los refugios “basicos” en los que nos quedamos eran muy, muy frios! No nos quitamos la ropa en los tres dias que duro el tour, dormiamos con todo y compartimos una botella de agua caliente que tenia Ceri para intentar calentarnos!

El segundo dia viajamos por el desierto y vimos lagos de diferentes colores, y los flamencos que habitan en algunos de ellos! El ultimo dia llegamos a ver los géisers a las seis de la mañana (!!!!!) antes de desayunar en un piscina natural de aguas termales  Blanca,  Jon y Huw metieron los pies en el agua para calentarlos y Ceri, Paolo y Paola se bañaron! Fue muy agradable calentar nuestros pies, que habian estado congelados por tres dias!!!

Cuando el tour acabo, cruzamos la frontera a Chile, mientras que el resto del grupo tenia que volver a Uyuni. Nos despedinos en la frontera, tristes de decirles adios pero contentos pensando en el desierto de Atacama, donde esperabamos recibir algunos rayos de sol calientes!  Mientras duro el tour, celebramos dos cumpleaños, el de Paula, el dia 15, y el de Ceri, el dia 16! Fue una pena que los demas no estuvieran con nosotros para celebrar el cumpleaños de Blanca el dia 17 en San Pedro de Atacama!

Ah, La Paz, not exactly a peaceful city, but a exciting one! It`s busy, it`s chaotic and it`s full of contrasts! We`ve only spent two days there, which is not bad, considering we never planned to come to Bolivia! But everyone said Lake Titicaca was better from the Bolivian side, and once you are there, La Paz is so close! The trip was not easy though, as it involved crossing the Channel of Tiquina in a very precarious boat while the bus was being pushed across on an enlarged punt. Imagine a bus being pushed along the river Isis in Oxford!

Everyone gets to La Paz trough El Alto, from where you can appreciate the whole city, sitting in a bowl shaped valley, as if it shouldn`t be there at all! The centre is very chaotic, and very mixed, people from all ways of life all adding to the bussling atmosphere. The Plaza San Francisco and the Plaza Murillo are both beautiful and we enjoyed strolling around the city, watching the daily lives of the locals.

But the main attraction is the Witches market, where you can find numerous curiosities from love potions to llama foetus (used to protect new houses being built!) We both got a charm to protect us in our travels! Everyone is really nice in the market, and they don`t mind explaining to you what things are, or claryfying that the sweets they sell are not to be eaten but to be offered to the Pachamama (Mother earth), greedy westerners!

Going towards Sopocachi, however, there is a completely different city, very modern and somehow very european! The traffic is still chaotic here though! There are even people dressed up as zebras (sponsored by the government) helping you across the street as the drivers don´t pay much attention to the road signs! This part of the city may not be as real, but it does have its advantages like good sushi restaurants! Oh, how we enjoyed that sushi! Sometimes, you need some luxury: sushi, a shoe shine! It´s all in La Paz.

  

Ah, La Paz, no precisamente una ciudad pacifica o tranquila, pero desde luego, una ciudad entretenida e interesante! Es caotica, es bulliciosa y esta llena de contrastes! Solo pasamos dos dias en la ciudad, lo que no esta mal, considerando que, en un principio, ni siquiera teniamos planeado ir a Bolivia. Pero todo el mundo decia que el Lago Titicaca era mas bonito desde Bolivia y, una vez en el lado boliviano, La Paz estaba tan cerca que decidimos ir! Llegar no fue facil, sin embargo, porque de Copacabana a La Paz tienes que cruzar el Estrecho de Tiquina en un barquito bastante precario, mientras el bus va en una especie de tabla de madera impulsada por remeros.

Todo el mundo entra a La Paz por el barrio El Alto, desde donde se ve toda la ciudad, asentada en el valle, colgada, de manera casi imposible! El centro es caotico, y por el camina todo tipo de gente, cada uno haciendo sus cosas y añadiendo a la sensacion de caos continuo.  La Plaza San Francisco y la Plaza Murillo son preciosas y nos encanto pasear por la ciudad, simplemente observando como sus habitantes pasaban el dia.

Sin embargo, lo que mas nos gusto fue el Mercado de magia, o de las brujas, donde se puede encontrar desde pociones de amor hasta fetos de llama (que se usan para proteger las nuevas casas mientras se construyen). Cada uno nos compramos un talisman de buena suerte en los viajes para llevarlo con nosotros. Todos los vendedores eran muy amables y no les importaba tener que explicar para que se usaban las cosas o aclarar que las golosinas que vendian no eran para comer, sino para ofrecerselas a Pachamama (la Madre Tierra), glotones!

Cuando te alejas del centro hacia el barrio de Sopocachi, la ciudad cambia completamente, es moderna y muy europea. Aunque el trafico es tan aterrador como en el centro! Incluso hay personas vestidas de cebra cuyo trabajo es ayudar a cruzar a los peatones, porque los conductores normalmente no respetan las pocas señales de trafico que hay! Puede que esta parte de la ciudad no sea tan autentica pero tiene sus ventajas… como buenos restaurantes de sushi! De vez en cuando, necesitas comodidades como esas: sushi, una limpiadita de zapatos! Todo, en La Paz.

  

Let`s just say that we won`t be voting for Lake Titicaca to become one of the new seven wonders of the world! Frankly, we were a little dissapointed with the region. Neither Puno (in the Peruvian side) or Copacabana (in the Bolivian one) are particularly pretty or interesting and neither of them seem to take great care of the lake!

The best thing about going there was the train we took from Cusco to Puno! We travelled through amazing landscapes in real luxury! The both of us, Belen and Lorena (Blanca`s friends, who were on a week holiday to Peru) really enjoyed being waited on, the fashion show and on board music entertainment. It was a shame that Jon wasn`t feeling that great after the Inca Trail! Poor Jon!

From Puno, we did visit the floating islands of Uros and the bigger island of Taquile, where indigenous inhabitants are still living like they used to centuries ago! The indigenous people are very friendly, but shy. Jon had a good time playing motor cars with the children on a traditional reed boat trip across the lake! Blanca and her friends loved dressing up in traditional costumes and learning more about the locals. They are now used to tourists and have a whole show ready when you arrive, explaining how the build the islands (they need to renew them every 25 years!) and how they live. Probably not the most realistic experience but certainly a very interesting one!

Digamos solo que no vamos a votar para que el Lago Titicaca se convierta en una de las nuevas siete maravillas del mundo. La verdad, la region nos decepciono bastante. Ni Puno (en el lado de Peru) ni Copacabana (en el boliviano) son ciudades bonitas o interesantes y, lo que es peor, no parece que esten cuidando mucho el lago.

Lo mejor de llegar alli fue la manera en que lo hicimos. Fuimos en un tren de lujo de Cusco a Puno! Pasamos por paisajes maravillosos mientras los camareros nos servian una comida deliciosa, y nos entretenian con pases de moda y musica en vivo! Tanto a Jon y Blanca como a las amigas de Blanca, Belen y Lorena, que nos acompañaban (estaban pasando su semana de vacaciones en Peru) nos encanto! Fue una pena que, despues del Camino del Inca, Jon no se sentia del todo bien, pero aun asi lo disfruto! Pobre Jon!

Desde Puno, lo que si hicimos fue visitar las islas flotantes de Uros y la isla de Taquile, mas grande, donde los habitantes todavia viven como lo hacian siglos atras! Los indigenas eran muy amables, pero algo timidos. A Jon le encanto jugar con los niños a carreras de coches en un barco de totora mientras nos paseaban por el lago. A las chicas, nos gusto mucho vestirnos con trajes tradicionales y hablar con los habitantes de la isla. La verdad, estan ya muy acostumbrados a los turistas y cuando llegas, tienen preparada una representacion de como construyen las islas (las tienen que renovar cada 25 años) y como viven. Puede que no sea la mas autentica de las experiencias pero la verdad es que si fue muy interesante.

Cusco didn`t dissapoint us. Beautiful and charming, it`s also very touristy but somehow it manages to not lose its indigenous character. The main square is amazing, and in there, you can also see some of the most beautiful buildings in the city, specially the Cathedral. It`s incredibly ornate with intricately carved pulpit and choir stands (our favourite part), and many gold and silver altars. The building is an amazing example of local craftmenship, as it was mainly done by locals under the tutorship of the Spanish. It`s really interesting to see how they introduced local and religious elements in the catholic paintings the Spanish commissioned.  The day we arrived  in Cusco there was a Corpus Christi procesion, with many Virgin Marys being carried into the Cathedral, so we could marvel at their dresses and sculptures.

Cusco also has a huge number of colourful markets and it`s hard not to spend all your money in there. We got quite good at bartering with the locals, and soon understood that it was impossible for every single garment to be made out of “baby” alpaca wool! Cusco also had suprisingly very good restaurants, and we ate very well, even though on the first day, Jon having been suffering from altitude sickness, felt the whole room going up and down after eating! Very bizarre!

Of course, the other thing Cusco is famous for is the ruins nearby, in the Sacred Valley, but more of that another day!

We had a great time in Cusco and wished we could have stayed a lot longer!

Unfortunately we don`t have any photos to put up, we lost a memory card full, and the other CD is back in Spain!

 

Cusco no nos decepciono en absoluto. Preciosa y encantadora, aunque sea muy turistica, de alguna manera conserva un encanto especial y mucho caracter. La Plaza de Armas es asombrosa y en ella se pueden ver algunos de los edificios mas bonitos de la ciudad, sobre todo la Catedral. La decoracion del interior es muy barroca, con madera tallada en el pulpito y el coro (nuestra parte favorita), y varios altares decorados en oro y plata. Esta llena de ejemplos maravillosos de talento local, ya que fue construida por cusqueños bajo el auspicio de los españoles. Es realmente interesante observar como los artistas intrdujeron elementos de su cultura y religion en los cuadros y otras decoraciones religiosas que les encargaron los conquistadores. El dia que llegamos a Cusco estaban celebrando una procesion de Virgen Marias, que despues quedaron expuestas en la Catedral, donde pudimos admirar sus formas y vestidos.

Cusco tiene tambien un buen numero de mercadillos llenos de color y es dificil no gastarte todo el dinero en ellos. Aprendimos pronto a regatear y enseguida nos dimos cuenta de que era imposible que todos los jerseys estuvieran hechos de cria de alpaca. En Cusco habia tambien muchisimos buenos restaurantes y comimos muy bien aunque Jon, que estaba sufriendo de mal de altura, sintio como la habitacion se movia arriba y abajo despues de comer. Muy raro!

Por supuesto, Cusco tambien es famoso por el numero de ruinas Incas que hay en los alrededores, en el Valle Sagrado. Si, fuimos a verlas, pero eso os lo contamos otra dia.

Cusco nos encanto y nos hubiera gustado haber tenido mas tiempo para disfrutarlo.

Es una pena, pero no tenemos ninguna foto para poner en el blog, ya que algunas se perdieron y otras estan ya en España (junto con una bolsa llena de cosas (compradas en los mercadillos!) que Belen se llevo!)