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We spent last week in the small village of Mindo, a town in a cloud forest. It was the perfect choice as we wanted to escape the polluted and stressful Quito for a weekend of relaaaaaxation in contact with nature. We went with two friends who we met and work with at CENIT. The day we arrived Ellie and Sarah (suffering from a hangover!) decided to take it easy and relax in town whilst we went for a walk through amazing vegetation to reach a waterfall where Jon went swimming!

On Sunday we all went zipwiring together! We had to do ten cables, all with different speeds and lenghts! Although Blanca and Sarah were terrified the whole time, it was a great experience! Jon and Ellie embraced it all from the very beginning and even did Superman in one of the wires! To finish the weekend, we visited a small butterfly farm, where we could see beautiful butterflies, flying around orquids and also many hummingbirds.

 

El pasado fin de semana fuimos al pequeño pueblo de Mindo, en medio de un bosque nublado. Era el sitio perfecto, ya que queriamos escapar de la polucion y el estres de vivir en Quito para pasar un fin de semana relajaaaado y en contacto con la naturaleza. Fuimos con dos amigas, con las que trabajamos en CENIT. El dia que llegamos, Sarah y Ellie (que habian salido de fiesta el dia anterior) decidieron relajarse en el pueblo, mientras nosotros nos fuimos a hacer una pequeña caminata por la asombrosa vegetacion del bosque nublado, para llegar a una cascada en la que Jon se baño.

El domingo, fuimos todos juntos a hacer canopy! Hicimos diez cables, todos con diferentes velocidades y largos. Aunque a Blanca y Sarah les daba bastante miedo, todos disfrutamos mucho de la experiencia. Jon y Ellie no tuvieron ningun problema y desde el principio les encanto! Incluso imitaron a Superman en uno de los cables. Para terminar el fin de semana, fuimos a un mariposario, donde pudimos ver a las mariposas volar entre orquideas y en compañia de varios colibris!

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We`re living in Quito`s Old Town, surrounded by beautiful churchs, grand plazas and colonial buildings. The area has been recently renovated; gone are all the market stalls that used to choke the plazas and gone are people washing themselves and their clothes in the fountains. Previously the most dangerous part of the city, it`s now probably one of the safest parts in the centre of Quito. As the rest of the city, though, the Old Town is still choked with traffic, traffic police trying to put some order to this chaos, insistent vendors trying to sell you ANYTHING and DVD shops where you can get the latest film release for only $1.50 (sometimes, you can even get things that have NOT yet been released at the cinema).

From anywhere in the Old Town, you can see a giant sculpture of an Angel at the top of a hill right in the middle of Quito. That`s because the center is situated in the valley so when the fog lifts and the city is bathed in sunshine, the Old Town is an incredibly beautiful place to be. At night, the Centro Historico is even prettier, as it is all lit up (including, of course, the Angel on top of the hill).

Our favourite coffee internet place, called Papaya.net, is in a really nice arty arcade in the Plaza Grande, where every Friday the Council puts on a show of traditional dances and music. This is as much for locals to enjoy as tourists, as most of the people wandering around the plazas in the Old Town are locals. Most tourists prefer to stay in La Marsical, where most of the coffe shops, restaurants and modern shops are. This neighbourhood is also known by everyone as Gringolandia, even gringos call it that! Oh! And we are all gringos in Quito! If you are not from here, you are a Gringo, they don`t care where you come from!

We are happy to be living in the much more beautiful and safe Old Town, and thanfully, the Trole and Ecovia (trams) cut straight through the area on its way to the north and all the coffe shops, restaurants and bars of Gringolandia and the south neighbourhoods of Quito, where CENIT is.

Vivimos en el centro historico de Quito, cerca de preciosas iglesias, magnificas plazas y edificios coloniales. No hace mucho que este area de la ciudad fue renovada, y ahora han desaparcido los mercadillos que se istalaban sin control en las calles y plazas y aquellos personajes que se lavaban a si mismos y su ropa en las fuentes de las plazas. Aunque esta solia ser un area bastante peligrosa de la ciudad, desde la renovacion es una de las mas seguras del centro. Sin embargo, como el resto de Quito, esta completamente ahogada por el humo del trafico, un caos que ni los policias de trafico pueden resolver! Y, por supuesto, en cualquier esquina te intentan vender algo (las cosas mas raras!) y en todas partes hay tiendas (tiendas, aqui nada de top manta!) de DVDs en las que se pueden comprar el DVD de peliculas recien estrenadas por $1.50. A veces, hasta se encuentran peliculas que todavia no se han estrenado en el cine!  

Desde cualquier punto del centro historico, se puede ver una escultura gugante de un angel en la cima de una de las montañas que rodean Quito. Y es que el centro esta en un valle, rodeado de volcanes y montañas, y cuando la niebla se levanta y brilla el sol, es un sitio precioso por el que pasear. Por la noche, es incluso mas bonito, cuando todos los edificios se iluminan, y, por supuesto, se ilumina tambien el angel en la cima de la montaña.

Nuestro cybercafe favorito, Papaya.net, esta en una galeria de tiendas muy artistica de la Plaza Grande, donde cada viernes se organiza una muestra de bailes tradicionales del Ecuador. La muestra es tanto para turistas como para los quiteños, ya que la mayoria de gente paseando por el centro historico es ecuatoriana. Los extranjeros prefieren quedarse en La Marsical, donde estan casi todos los restaurantes, cafeterias y tiendas modernos. A este barrio se le conoce tambien como Gringolandia, incluso los gringos lo llaman asi! Por cierto, que en Quito somos todos gringos, no les importa de que pais vienes, si no eres de aqui, eres gringo!  

Nos encanta vivir en en el centro historico, mas bonito y seguro y, por suerte, las lineas de los tranvias del Trole y la Ecovia nos llevan en un momento al norte y las cafeterias, restaurantes y bares de Gringolandia y al suir, donde esta CENIT.

Wow, what an exhausting week, and we have only worked 3 mornings and only 2 hours each day!

We arrived in Quito on Monday afternoon, and soon settled in with the family that will be staying with for our time in Quito. Susana and her daughter Macarena rent three bedrooms in their house in the Old Town, and there is always other guests there, mostly people studying Spanish. We haven`t had much time to see Quito but, on Friday evening, we went for a walk with Susana, Macarena and the other two students in our house to see our neighbourhood. There are lots of churches and colonial buildings and they look beautiful illuminated at night.

The day after we arrived we enrolled and had a far too rapid and not very informative briefing at CENIT, the organisation we`re going to be working with in Quito. We both left pretty nervous about the following day when we would be sent straight into the markets to teach street children! We are both working on a street outreach program, where your group of volunteers goes into a market, collects 3-8 year old children and takes them to an area to introduce them into a fun schooling environment. The idea is preparing them for school so that when they turn five hopefully they are keen to attend! The reality is that many of them will never go to school so we also need to teach them basic things. We also teach them about personal hygiene and wash their hands and faces and brush their teeth every day. Amazingly, they all absolutely LOVE brushing their teeth! 

Blanca´s group of 4 volunteers is responsible for a market called Mayoristas. It`s a really big market where the children have very little education and is considered a more challenging market than the others. Jon`s group of 5 volunteers is responsible for two markets called Cisnes and Caballos. Jon also works two afternoons a week sorting out the organisation`s computers and website! Blanca is helping in the office at the moment but she plans on working on one-to-one sessions in the afternoon with the most troubled kids from the markets.

You can read our personal experiences here: Jon`s Volunteering, Blanca de voluntaria. We`ll keep them updated!

 

Uf! ha sido una semana agotadora! Y eso que solo hemos trabajado tres dias y dos horas cada dia!!

Finalmente, llegamos a Quito en avion el lunes por la tarde, y enseguida nos instalamos con la familia con la que vamos a vivir en el Centro historico de la ciudad. Susana y su hija Macarena alquilan tres habitaciones, asi que siempre hay mas gente en la casa, sobre todo estudiantes de español. No hemos tenido mucho tiempo de ver la ciudad pero el viernes salimos con Susana, Macarena y otros dos estudiantes que viven en nuestra casa a ver el barrio. Hay muchisimas iglesias y edificios coloniales que aparecian preciosos iluminados.

Al dia siguiente fuimos a CENIT, la organizacion con la que vamos a trabajar, para registarnos con ellos y tener nuestro entrenamiento (muy corto y algo confuso!). Los dos nos fuimos de alli bastante nerviosos, sabiendo que al dia siguiente empezariamos a trabajar en los mercados del sur de Quito con niños que trabajan alli. Los dos trabajamos en un programa llamado “Rescate de calle”, en el que un grupo de voluntarios va a un mercado en particular, lo recorre recogiendo a los niños de los puestos donde trabajan con sus padres y les lleva al aula donde trabajaremos con ellos. La idea es prepararles para la escuela, que se lo pasen bien al mismo tiempo y vean que aprender puede ser divertido. La realidad es que la mayoria de ellos nunca asistira al colegio y por eso necesitamos enseñarles cosas basicas. Todos los dias les ayudamos tambien a lavarse las manos y la cara y a cepillarse los dientes, que les ENCANTA!

Blanca trabaja con otras tres voluntarias en el mercado Mayoristas. Es un mercado enorme, en el que la mayoria de los niños no van a la escuela y algo mas dificil que los demas. Jon trabaja con otros cuatro voluntarios en los mercados de Cisnes y Caballos. Ademas, trabaja dos tardes a la semana ayudando con el ordenador y la pagins web de la organizacion. Blanca tambien ayuda en la oficina pero pronto empezara a trabajar en un programa de Terapia de juegos para niños dificiles.

Puedes leer aqui nuestras experiencias en cada mercado: Jon`s Volunteering, Blanca de voluntaria. Intentaremos mantenerlas al dia!

Lima is absolutely crazy!!!! And huge!! Almost scarily so! Taking a colectivo was a real experience! They shout their destinations at people on the street and they don`t have much time for people who are not that sure where they are heading, as it was our case! Also, distances are so big that you inevitable think that you`ve gone pass the centre and are heading into who know what neighbourhood, especially as all the streets look too similar!

We did make it to the centre in the end, and as we were feeling lazy and didn`t have much time, we decided to see as much of LIma as possible on a turistic bus that took us from Plaza de Armas to Plaza San Martin, to the main parks in Lima! For part of the journey we were driving parallel with a proud gay parade, which provided much entertainment to everyone on the bus! After the bus ride we watched a very impressive but drawn out changing of the guard that must have lasted over an hour! On Saturday evening, we had dinnner with Leti, Blanca`s friend from Oxford who is now living in Lima and then went out with people from the hostel in Barranco! It was good fun going out with the people from the hostel, we all had a few drinks and danced, and we were very entertained by a domestic arguement between the drunk couple we shared the room with at the end of the night!

On the Sunday, our last day in Lima, and Peru we slept a lot and only got up to see Spain win the European Cup!!! Unfortunatley, when we watched the game at the hostel, people were only mildly interested, but Blanca still jumped and shouted after Torres`s goal and celebrated Spain`s victory! She was very, very tense during the match, though! So much at stake! Afterwards, we had dinner with Leti and her mum, who had kindly invited us and then they took us to the most amazing fountain park, where they have a water and light show! Jon got absolutely soaked in a water fountain maze! It was a very impressive goodbye to Peru!

Lima es una locura!! Y es enorme!!! Tanto, que asusta! De hecho, coger un colectivo (bus) daba bastante miedo! Los ayudantes del conductor gritan el destino del bus por la calle cuando el bus baja de velocidad (pero no para) y asi la gente sabe cual coger! Todo pasa muy deprisa y nadie tiene mucho tiempo para los que no saben exactamente donde tienen que ir! Ademas, las distancias son tan largas que continuamente piensas que te has pasado la parada del centro y estas en quien sabe que barrio.

Pero finalmente llegamos al centro y, como nos sentiamos perezosos y no teniamos mucho tiempo, decidimos visitar Lima en uno de esos bus turisticos que nos llevo desde la Plaza de Armas a la Plaza San Martin y las mas importantes iglesias y parques de la ciudad. Hicimos parte del viaje junto a la Marcha del Orgullo Gay! Muy divertido! Llegamos de vuelta a la plaza de Armas justo a tiempo para ver el cambio de guardia! Muy bien organizado pero muy laargo! Debe haber sido mas de una hora!!!! Por la noche, cenamos con Leti, una amiga de Blanca de sus primeros tiempos en Oxford, que ahora vive en Lima. Despues salimos de fiesta por Barranco con la gente del hostal. Lo pasamos fenomenal y para rematar la noche, pudimos presenciar una pelea de telenovela de la pareja con la que compartiamos habitacion!

El domingo, nuestro ultimo dia en Lima y en Peru, dormimos hasta tarde y solo nos levantamos para ver a España ganar la Copa de Europa! Campeones, campeones!!!!!! En el hostal, la gente no estaba muy interesada pero aun asi Blanca salto sin parar despues del gol de Torres y celebro la victoria!!!! Estaba muy, muy nerviosa durante el partido! España se jugaba demasiado! Por la noche, cenamos con Leti y su madre, que nos habian invitado a su casa y despues nos llevaron a un parque de agua, en el que vimos espectaculos de agua y luz. Jon se empapo en uno de los laberintos de agua!!! Fue una extravagante despedida de Peru.

We finally made it to Arequipa after several long, boring bus journeys! Luckily, we felt at home in Casa Jael, where we were staying and we enjoyed strolling around the White City! Most of the architecture in Arequipa was built with the white volcanic stone of sillar, giving the city a luminous bright air! The main plaza is beautiful, but you can`t really have a relaxed walk around without tour agencies, taxis and restaurant employees bothering you with all sorts of offers and deals. “Compre, amigo. Entre, señorita” still rings in our ears! Average time you can stand on the pavement until this happens: 5 seconds! For real! In fact, it`s a shame that most of Peru has been like that, granted we`ve been to the most touristic cities in the country, but really the hassle gets too much. Even the locals aren`t spared this agressive sales tactic!

In Arequipa, we visited the Museo de Santuarios Andinos, where the famous mummy called Juanita is kept. The museum is dedicated to child sacrifices that the Incas carried out high up in mountains as a way of appeasing the mountain Gods. It`s very interesting (and a bit upsetting!) to see everything the archeologists found and how well the artifacts are conserved due to the ice on the mountains.

We also went to the Monasterio de Santa Catalina, an amazing mini city with small streets, hidden rooms, and stairs leading to secret places. We went at night and it was really impressive to see all the rooms lit in candlelight and interesting to imagine how the nuns used to live in austerity! Although rumour has it that in one period of time the nuns had way too much fun behind those walls…

Despues de varios viajes en bus que es mejor olvidar finalmente llegamos a Arequipa! Por suerte, en Casa Jael, el hostal donde nos quedamos, nos sentimos como en casa, y disfrutamos paseando relajadamente por la ciudad. Arequipa es conocida como la Ciudad Blanca, porque la mayoria de los edificios importantes estan construidos con sillar, una piedra volcanica de color blanco.  Gracias a ello, la ciudad aparece brillante y luminosa a cualquier hora! La Plaza de Armas es preciosa, pero la verdad es que es imposible pasear por ella sin que empleados de agencias de viajes, taxistas o camareros te ofrezcan sus servicios! Todavia no nos podemos sacar de la cabeza la cantinela “Compreme, amigo. Entre, señorita”. Tiempo que puedes pararte en la acera hasta que esto pasa: 5 segundos! De verdad! De hecho, es una pena, pero la mayoria de los sitios que hemos visitado en Peru son asi. Es cierto que en este pais hemos ido solamente a lugares turisticos, pero aun asi, nos ha parecido demasiado! Y en Arequipa nos dimos cuenta de que ni los mismos habitantes de la ciudad se libran!

Ademas de pasear, fuimos al Museo de Santuarios Andinos, donde se exhibe la famosa momia Juanita. El museo esta dedicado a sacrificos infantiles realizados por los Incas en las cimas de las montañas para calmar a los dioses de las montañas. Es muy interesante (pero algo triste!) ver las momias y otros artefactos que han encontrado, ya que casi todo se ha conservado muy bien porque estaba congelado.

Tambien fuimos al Monasterio de Santa Catalina, una mini ciudad con pequeñas callejuelas, habitaciones escondidas y escaleras que llevan a sitios secretos. Nosotros fuimos por la noche y fue impresionante ver todas las habitaciones iluminadas con velas e imaginar como vivian las monjas en austeridad! Aunque dicen por ahi que, en algunas epocas, las monjitas se lo pasaron mas que bien detras de esas paredes…

The Colca Canyon is apparently the second deepest in the world, although somehow we managed to walk to the bottom and back up again in one day! After another frustrating and very bumpy bus ride with sheer clifs falling away on one side, and waiting for 4 hours to get a connection,  we arrived safely in the great little town called Cabanaconde. Located at the top of the canyon, Cabanconde is very remote, but you still can buy a bottle of Coca Cola in all the small shops dotted around the town. People here still grow produce on terraces similar to those used in the Inca and pre-Inca times; cows, bulls and horses roam the streets, but at the same time, they still manage to have a small cinema and they were showing a film when we arrived!

Our hostel was very rustic, it was lit by candle lights and we huddled around a fire lit for us as we ate a very inexpensive but surprisingly delicious alpaca and pasta meal! After a good night sleep we went to a viewpoint over the canyon before starting our descent to the Oasis at the foot of the canyon. We met Chris, an Autralian, at breakfast so we all went walking early in the morning together.

Going down the canyon was pretty easy, although the loose dirt and rocks underfoot made it a slippy descent. The Oasis at the bottom made it all worthwhile, and we all took a swim in the lukewarm waters of the swimming pool, it was so refreshing and sunbathing after was very relaxing! After saying goodbye to Chris, and get ready for the climb up, we bought the most expensive bottle of water in the world and left the Oasis! Without any shade to hide from the midday sun we struggled back up the canyon for four hours.

The next day we left Cabanaconde. Another bus on the same route had cancelled so they crammed everyone onto our bus! One local sat on Jon`s lap as people were crammed in unable to move between other people and their belongings. Fortunately we had a seat but everyone in the aisle was complaining that they were being treated like animals! As the bus struggled along the windy road under the weight of so many people, we manage to get a good view of the incredible scenery all the way back to Arequipa!

El Cañon del Colca, segun dicen en Arequipa, es el segundo mas profundo del mundo y, sin embargo, nosotros pudimos bajar hasta abajo y volver en solo un dia!!!! Despues de otro horrible viaje en bus por montañas y acantilados, y de tener que esperar 4 horas por el segundo bus a mitad de camino, llegamos sanos y salvos a la pequeña ciudad de Cabanaconde. Justo en la cima del cañon, Cabanoconde es un pueblo muy apartado del mundo (aun asi, se puede comprar Coca Cola en cada una de sus pequeñas tiendas!)  Aqui, la gente, acostumbrada a los turistas, no les presta mucha atencion y siguen con su vida. Todavia practican la agricultura en las pequeñas terrazas que usaban los incas y las tribus precolombinas, las vacas, toros y caballos se pasean con normalidad por la ciudad, y sus habitantes han montado su propio cine en un garaje en el que estaban mostrando una pelicula cuando llegamos.

Nuestro hostal era muy basico pero encantador. Estaba ilumnido por velas y, a la hora de cenar, encendieron el fuego de la chimenenea para nosotros. Asi que estuvimos calentitos mientras comiamos nuestra cena (barata y deliciosa), pasta con alpaca! Despues de una buena noche de descanso, fuimos hasta un mirador en las afueras del pueblo para ver el cañon y enseguida empezamos nuestro camino rumbo al Oasis, en la parte de abajo del cañon. Conocimos a Chris, un australiano viajando alrededor del mundo, durante el desayuno y bajamos todos juntos.  

Bajar fue bastante facil, a pesar de que el terreno era muy resbaladizo. Llegar al Oasis fue un buen premio, sobre todo cuando todos nos metimos en la piscina y tomamos el sol por unas horas! Despues, le dijmos adios a Chris, que seguia su camino de ascenso hacia otro pueblo, compramos la botella de agua mas cara de la historia y nos preparamos para subir! Al sol del mediodia, y sin ninguna zona de sombra, la escalada fue dura y tardamos cuatro horas hasta Cabanaconde!!!

Al dia siguiente dejamos Cabanoconde hacia Arequipa. Otro de los buses haciendo la misma ruta habia sido cancelado asi que metieron a todo el mundo en nuestro bus. Una señora se apoyo en las rodillas de Jon durante parte del camino! La verdad es que la gente en el pasillo no tenia nada de espacio para moverse entre todos los demas y sus bolsas! Nosotros tuvimos suerte y pudimos sentarnos pero todo el mundo se quejaba de que les estaban tratando como animales! Al bus le costo subir la colina con el peso de la gente pero al menos pudimos disfrutar de las vistas en nuestro camino a Arequipa.