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Doing the Quilotoa Loop, in Ecuador, is without a doubt, one of the best experiences we have had so far, not only in this country, but on our trip. The loop is a section of roads and paths that go around different Quechua villages set around the impressive Quilotoa crater/lake. The public transport is really only for locals, so buses run to certain villages on market day and at ungodly hours! But that is the fun, finding different ways to get around, especially most of it on different public buses (these are not just chicken buses, but sheep-on-the-roof, headstones on seats buses!). You usually do the rest of the trip hiking through the incredibly beautiful scenery.

Our first day, we took two crazy buses and got to Tigua, where the famous Tigua paintings are from. We stayed at the Posada de Tigua, a lovely working ranch run by a very hospitable family and a giant dog named Corleone. We hiked to the Painters gallery, where Tigua works are exhibited for sale, walked around the ranch, milked some cows (yep!), and had a truly relaxing time with the family and the other guests.

There, we met March, who had been volunteering on a Government run project that informs people about the Chagas disease. Having been volunteering in Quito as well, we had fascinating conversations with her about how to save the world! And specifically Ecuador! At times challenging, at times angry, all our conversations made us really think about our ideas on volunteering. Check our voluntary pages to know about it! (Coming soon!)

With March we headed to Quilotoa (by rented car, we are afraid to say! It was just TOO complicated! But supporting the local economy!), and did a day hike around the crater of the lake! The views from every single point were just breathtaking! Although the hike did also leave us breathless! You´d think that after months in high altitude, we would have acclimatized by now!

The next day we had planned to hike to the famous Black Sheep Inn, but the rain and our tiredness made us hire another truck. Amable, an indigenous from Quilotoa, took us to Chugchillan, where the Inn is located, and provided some more food for thought about volunteering with indigenous communities and what they really need. His family and some other local families had created a small co-op bank to give loans to indigenous people. He asked for our help on computing and accounting, so we are planning to prepare a couple of workshops and come back to Quilotoa soon! He was also saying how the Black Sheep Inn, a very famous Eco lodge run by a couple of Americans living in Chugchillan, was taking business away from the basic accommodations of Quilotoa and despaired that the community didn´t seem to react and try to improve and compete!

Once in the Black Sheep Inn, we understood how difficult it must be to compete with them. The place is truly a lovely place in what everything has been made with two things in mind: their guests and nature. The most impressive thing is undoubtedly, their composting toilet, but they also have a greenhouse, practice permaculture and are trying to make the Inn fully sustainable and produce zero waste! At the same time, the place is comfortable, friendly and very, very special! Staying there was very inspirational and we have come out with lots of new info about the planet and lots of ideas on how to take care of it!

On our last day in the loop, we got up at 2.30 to get the 3am bus for the Saqsili market, one of the biggest in the area. It´s not a touristic market, but the place where indigenous people stock up on everything, from food, to furniture to farm animals!

Then, it was back to civilization for just one day before our long awaited trip to the jungle! We are leaving tomorrow!

 

Hacer la ruta de Quilotoa, en Ecuador, es, sin ninguna duda, una de las mejores experiencias que henos tenido hasta ahora, no solo en Ecuador, sino en nuestro viaje por Sudamerica! La ruta es un conjunto de carreteras y caminos que pasa por varios pueblecitos quichuas tradicionales alrededor de la impresionante laguna de Quilotoa. El transporte publico de la ruta es solo para los habitantes de la zona, no para turistas, asi que los buses solo van a determinados pueblos cuando es dia de mercado y a unas horitas… Pero encontrar la manera de ir de un sitio a otro es parte de la diversion! Y acabamos haciendo muchos de nuestros viajes en buses en los que tambien iban algunas ovejas (pero ellas en la parte de arriba del bus, con el equipaje) y la gente, quien sabe por que, llevaba cruces enormes para tumbas en el bus! Normalmente, tambien se puede hacer parte de la ruta caminando y disfrutando los paisajes tan increibles de la zona.

En nuestro prrimer dia, fuimos en dos buses de locura hasta Tigua, de donde son las famosas pinturas. Nos quedamos en la Posada de Tigua, una granja encantadora en la que todavia se trabaja la ganaderia y en la que nos acogieron la familia y su perro (enorme!) Corleone. En los dos dias que estuvimos alli, caminamos hasta la Galeria de Tigua, donde se exhiben para la venta muchos de los productos artisticos que se realizan en el pueblo, caminamos por la granja, ordeñamos las vacas (en serio!) y lo pasamos muy bien, relajados con la familia y los otros huespedes.

Alli, conocimos a March, que habia estado trabajando de voluntaria en un proyecto del Gobierno de Ecuador para informar a la gente sobre la enfermedad de Chagas. Como nostros tambien habiamos estado de voluntarios en Quito, todos teniamos muchas ideas sobre como salvar al mundo y sobre todo a Ecuador! Tuvimos unas conversaciones fascinantes que nos hicieron pensar mucho sobre nuestras ideas sobre voluntariado! Pondremos nuestras ideas en nuestras paginas de voluntariado pronto!

En compañia de March, nos dirigimos a Quilotoa (en un coche alquilado, nos tememos! Era demasiado complicado ir de otra manera! Pero, oye, estabamos apoyando la economia del lugar!) y caminamos alrededor del crater de la laguna Quilotoa. Las vistas desde cualquier punto del crater nos dejaban sin respiracion como tambien la caminata nos dejaba sin respiracion! Y eso que pensabamos que despues de varios meses viviendo muy por encima del nivel del mar, ya nos habriamos acostumbrado!

Al dia siguiente, habiamos planeado ir caminando  a la famosa posada Black Sheep Inn, pero la lluvia y nuestro cansancio nos hicieron cambiar de opinion y acabamos alquilando una camioneta.  Amable, un indigena de Quilotoa, nos llevo a Chugchillan, donde esta la posada, y su conversacion nos hizo tambien pensar sobre el voluntariado y lo que las comunidades indigenas realmente necesitan!  Su familia y otros habitantes de la region han creado una cooperativa para prestar dinero a familias indigenas de la zona que quieren empezar un negocio. Nos pidio ayuda con cosas de informatica y contabilidad, asi que vamos a preparar un par de talleres y volver a Quilotoa para ayudar a la cooperativa un fin de semana cuando podamos. Tambien nos comento como la Black Sheep Inn, que es una posada ecologica muy famosa que pertenece a una pareja americana, les estaba quitando huespedes a las alojamientos mas basicos que hay en Quilotoa, pero se quejaba de que la comunidad no reaccionaba para intentar recuperar el turismo.

Una vez en la posada, nos dimos cuenta de por que era dificil competir con ella. Es un lugar encantador en el que todo se ha hecho pensando en dos cosas: la comodidad de los huespedes y el medioambiente.  Lo mas impresionante es sin, duda, los servicios ecologicos (que no usan agua, sino material natural), pero tambien tienen un invernadero, practican la permacultura y estan intentando que la posada sea autosuficiente y genere cero de basura. Al mismo tiempo, las habitaciones son muy acogedoras, y el lugar es muy comocdo y muy, muy especial. Quedarnos alli nos inspiro a pensar en nuevas ideas y cosas que podemos hacer para intentar salvar el planeta.

Nuestro ultimo dia alrededor de Quilotoa, nos levantamos a las 2.30 para coger el bus de las 3 que te lleva al mercado de Saqsili, uno de los mas grandes de la zona. No es un mercado para turistas sino para que los habitantes de los pueblos remotos de la zona compren de todo, desde comida hasta muebles y animales de granja!

Despues, volvimos a la civilizacion (que shock!) solo un dia antes de empezar nuestro viaje a la Selva Amazonica! Nos vamos mañana!

For our well deserved week holiday from volunteering at CENIT, we decided to go to the southern coast of Ecuador. We had three objectives: relax, relax and relax in Canoa, see whales in Puerto Lopez, and somehow, make it to Montecristi, in the middle of the two, to get a Panama hat (uups! a sombrero de toquilla) from the place where they really come from!

Relaxing in Canoa was easy! We arrived in town at 5am and it was almost impossible to find a place to stay so we have to settle in a nondescript hotel. But once we found a nice hostel the next day, we had nothing left to do but walking on the beach, sleep or read in the hammocks and generally do nothing! Except Blanca had to do some freelance work for OUP! However, the surroundings made it much easier to do it! Posada Olmito was a lovely place where we met the friendliest local staff and some crazy Americans who still didn’t know how they have ended up in Ecuador!

Reluctantly, we left Canoa for Puerto Lopez. The town itself is neither pretty or interesting, but it´s the best place to organize a tour to Isla de la Plata, and, on the way there, see the whales that every year come to the Ecuadorian coast to mate! Despite the fact that only saw them on the surface while breathing (no acrobatic jumps!), the view was truly impressive! They are beautiful animals! We also did a tour of the island (known as the Poor man´s Galapagos) where we saw lots of wildlife, specially blue footed boobies, birds and did a bit of snorkeling around colour fish! Fantastic! We stayed in a fantastic retreat in the outskirts of town, Azuluna, and had to take moto-taxis, motor bikes converted to sit three comfortably in the back and where you are sheltered from the elements, so cool!

Sooo, our first two objectives were easy! However, the third one… We had assumed Montecristi was easily accessible from any other town on the coast, since the map clearly shows a road that runs north to south on the coast! But no! Bus companies made it difficult, so we ended up running around the last day, getting a bus to Manta, a taxi to Montecristi, fifteen minutes there, back to Manta and then Quito! Getting the hat (in fact, three hats!) in a proper workshop rather than a touristic shop was worth it! The enthusiastic, energetic owner showed us how they made the hats, and let us try on all of them, even the superfinos, that cost over $500 and take around four months to be made!

And so, with our three objectives achieved, we returned to Quito for our last week at CENIT! See our volunteering pages!

Teniamos una semana de vacaciones bien merecidas en CENIT y decidimos pasarlas en la costa de Ecuador. Teniamos tres objetivos: relajarnos, relajarnos y seguir relajandonos en Canoa, ver ballenas en Puerto Lopez y, de alguna manera, llegar a Montecristi, entre esas dos ciudades, para comprar un sombrero de Panama, o sea, quiero decir, un sombrero de paja toquilla en el lugar del que realmente provienen.

Relajarnos en Canoa fue bastante facil. Llegamos a las 5 de la mañana y fue casi imposible encontrar un lugar para dormir, asi que acabamos en uno de esos hoteles aburridos, tipo Benidorm, como digo yo! Pero al dia siguiente encontramos en un hostal el lugar perfecto para descansar y no hacer nada aparte de pasear por la playa, y leer o dormir en las hamacas. Aunque Blanca tenia que hacer un trabajo de freelancer para OUP, hacerlo mirando al mar, lo hizo muchisimo mas facil! Posada Olmito es un sitio encantador en el que conocimos a gente del pueblo super simpaticos y algunos Norteamericanos locos que todavia no se explicaban como habian acabado en Ecuador!

A regañadientes, dejamos Canoa para ir a Puerto Lopez. La ciudad en si no es ni bonita ni interesante, pero es el mejor lugar para organizar excursiones a la Isla de la Plata, y en el camino, observar a las ballenas que, cada año, se acercan a la costa ecuatoriana para aparearse. Aunque solo las vimos salir a la superficie para respirar (nada de saltos acrobaticos ese dia!), fue un espectaculo impresionante! Son unos animales preciosos y muy elegantes! Tambien hicimos un tour por la isla (que tambien es conocida como las Islas Galapagos de los pobres), y vimos varios animales, sobre todo, pajaros. Ademas, hicimos algo de buceo alrededor de unos peces de colores preciosos. Toda una experiencia! Durante nuestra estancia, nos quedamos en la Hosteria Azuluna, un complejo de cabañas en las afueras de la ciudad a donde solo se podia llegar en moto taxi, una moto con unos asientos añadidos atras para la comodidad del pasajero!

Asi que… fue facil cumplir nuestros dos primeros objetivos! Pero el tercero… Habiamos pensado que llegar a Montecristi seria facil, porque en el mapa se ve una caretera que va de norte a sur y claramente lo conecta con las ciudades de la costa. Pero no! Las compañias de buses nos lo pusieron dificil y pasamos el ultimo dia de las vacaciones corriendo de un lado a otro. En bus a Manta, en taxi a Montecristi, quince minutos alli, de nuevo a Manta y a otro bus de vuelta a Quito. Pero comprar el sombrero (de hecho, tres sombreros!) en una tienda-taller verdadera, en vez de en una tienda para turistas, merecio la pena! La dueña, una mujer energetica y con mucho entusiasmo nos mostro como se hacian los sombreros, y nos los dejo probar, incluso los super finos, que valen mas de $500 y tardan en hacerse unos cuatro meses!

Asi que, con nuestros tres objetivos cumplidos, volvimos a Quito para nuestra ultima semana de trabajo en CENIT! Podeis ver lo que hicimos alli en nuestras paginas de voluntariado!

El Panecillo hill is practically in the center of Quito, and on top of the hill stands a beautiful Virgin gazing down on the city. You can see her (and it´s an striking sight) from almost every street in the Old Town.

We took a taxi up, up, up the hill and convinced the driver to stay (a few dollars persuaded him) whilst we took photos and strolled around, taking in the site of Quito stretching out beneath us. The place is amazing, offering great views of the whole city, and the Virgin is truly stunning.

Almost in every city in South America there is a religious symbol placed high above the city dominating the skyline, and this winged virgin is one of the most beautiful we have seen!

La colina de El Panecillo es practivamente en el centro de Quito, y en la cima de la colina, esta la Virgen de Quito, mirando hacia abajo, hacia su ciudad. La puedes ver (y es un espectáculo asombroso) desde cualquier sitio del Centro Historico.

Tomamos un taxi para subir arriba, arriba, arriba a la colina y convencimos al taxista de que nos esperara miestras paseabamos y tomabamos fotos. El lugar es muy especial, se ve Quito, de norte a sur, toda la ciudad! Y la Virgen es preciosa!

En casi todas las ciudades de Sudamerica hay un símbolo religioso en algun lugar alto, pero este es muy especial y definitivamente uno de nuestros favoritos.

More about Quito and a spanner in the works

Over the last couple of weekends we have been exploring the city, especially the beautiful Old Town where we are living. We have visited many museums and galleries, watched local dance shows in the plazas, climbed up the quite frightening steps to the top of the Basilica, looked around a working convent and many beautifully elaborate churches, went to jazz clubs, practiced our salsa steps and we have been trying to have a coffee in every cafe in town! We have really got to love Quito, especially strolling around on Sunday in the Old Town as it becomes a pedestrianised area and a little less polluted! It`s fun to watch the shows that people perform in most of the plazas throughout the area on Sundays, most of them are traditional dances accompanied by music and this weekend is the Bicentenary of the Independence, so there are lots of events and parties happening in the old town!

This week we discovered that the new director in charge of Ecuadorian visas has decided that everyone currently in the country with a 90 days tourist visa isn`t allowed an extension! We have been in the country for almost two months now and were planning on extending our visa for three more months and volunteer for another 2 months in Otavalo, Ecuador, but we don`t know if we`ll be able to do that now! We are hoping it will soon be reversed!!

To make this week even more stressful, the mother of the family we are living with decided to go on holiday, and subsequently decided to throw us out of our room! So we now have a few days to find somewhere else to live for our last weeks in Quito! But apart from all that we are in good spirits, and looking forward to seeing whales next week when we go to the coast!

Don´t forget to regularly check our volunteering pages!

Mas sobre Quito y cambio de planes!

Durante los ultimos fines de semana, hemos aprovechado para hacer turismo en Quito y conocer la ciudad, sobre todo el Centro historico, donde vivimos. Hemos ido a varios museos y galerias, visto bailes tradicionales en las plazas, subido a las torres de la Basilica del Voto Nacional (una experiencia aterradora, por que no decirlo, las escaleras eran mas bien precarias!), visitado un convento aun en funcionamiento y numerosas iglesias (Quito esta lleno de iglesias preciosas). Tambien hemos ido a conciertos de jazz y a clases de salsa, ademas de intentar probar el cafe de todas las cafeterias de la ciudad! Quito nos encanta, sobre todo pasear por las calles del Centro los domingos, cuando se corta el trafico y todo el area es para los paseantes! Es divertido ver todos los espectaculos que organizan ese dia en las plazas. Ademas, este fin de semana es el Bicentenerio de la Independencia y han organizado una jornada de puertas abiertas en la ciudad.

Pero no todo son buenas noticias! Este semana nos hemos enterado de que el nuevo director del departamento de visas para Ecuador ha decidido que ya no se pueden renovar las visas de turista. Nosotros tenemos una visa de turista por tres meses y pensabamos renovarla por otros tres para quedarnos en Ecuador y hacer otro trabajo como voluntarios en Otavalo, pero ahora no sabemos si sera posible! Como aqui las cosas son asi, estamos esperando que vuelvan a cambiar de opinion pronto!

Para hacer la semana algo mas estresante, nuestra casera ha deciddo irse de vacaciones y cerrar la casa, o sea que nos ha echado! Asi que tenemos que buscar algo mas para nuestra ultima semana en Quito! A pesar de todo, seguimos contentos y de buen humor, con ganas de relajarnos en la costa, a donde vamos la semana que viene para ver a las ballenas en Puerto Lopez!

No os olvideis de mirar tambien nuestras paginas sobre el voluntariado!