Grafiti in La BocaThe history of tango is intimately joined with the history of Buenos Aires, and especially with the neighbourhoods of San Telmo (Monserrat), La Boca and Abasto. When Buenos Aires was still a small port town, the rich creole families and their african slaves lived in a small neighbourhood called Monserrat between the main plaza and San Telmo. These african slaves developed a music called candombre rioplatense that they played with drums, they called these drums ´tango´ (interestingly the cells that were used to transport these slaves to the New Continent were also called tango). After the Argentinian Independence, a huge number of imigrants arrived from Europe and settled in San Telmo. They lived in cramped and overpopulated accomodation that caused yellow fever and cholera outbreaks in the Nineteenth century. The rich families moved out of San Telmo because of this and moved north to develop the neighbourhood Recoleta, where they remain to this day.

After the rich families left, the inmigrants stayed in San Telmo and later expanded to La Boca. San Telmo was abandoned until very recently, but during the last five years it´s been occupied by artists, young foreigners and antique dealers. It still feels like a real working barrio porteño with its run down houses and small parrillas, and the Sunday antique market in Plaza Dorrego is one of the best in the city.

San Telmo Tango! San Telmo casa de los Ezeiza

La Boca was founded as a working neighbourhood, since that was where the port and factories were. As La Boca had a population of mostly working men (whose families they had left behind in Europe), brothels soon sprung up and it is in these places that tango was born. While the men were queuing up outside the brothels, they would play music and dance, and so tango was born from a mixture of musical influences: tango andaluz played with guitars; milonga from the Iberian Peninsula, particularly from Portugal and Galicia; candombre rioplatense, the music of the african slaves; and habanera, where tango gets the distinctive two by four rhythm from. The prostitutes would see the men dancing and would join in the dance (their flamboyent and provocative dress can still be seen in current tango fashions!). The first tango lyrics were written in 1916, these were stories of social problems, and were written in Lunfardo. Lunfardo had evolved from the many languages spoken by the inmigrants, some of this slang language has been adopted and still in use today. Today, La Boca is the poorest neightbourhood inside the city of Buenos Aires, but a couple of streets have been restored and painted in bright colours for tourist to enjoy.

Photo of a converted shanty house in La Boca La Boca and Blanca y Jon

The second generation families of those inmigrants that invented tango took it to Europe. They were sent to europe to study, especially in Paris, and the parisians soon adopted tango as their own. As middle class argentinians have (and still do) aspire to be the parisians of South America, it was then, when Paris adopted tango, that it became popular with middle class porteños.

Jon and Blanca infront of statueThe 20s was the golden age of tango. Record and cinema companies were being developed and both industries helped grow the popularity of tango. During this time the lyrics changed from social ills to love stories. The most famous tango singer in the 20s was Carlos Gardel, who didn´t write any songs but popularised the genre! Jazz became more popular worldwide during the 30s, but tango saw a renaisance in the 40s, when large orchestras played it. After the almost complete disapereance of tango during the 60s, 70s and 80s, tango is now fashionable again (partly due to tourism), and nowadays you can visit tango shows all over the city, although most of them concentrate in San Telmo and the barrio of Abasto. In the latter, you can also find the latest fashions in tango shoes, clothes, and accesories! It´s tango land!

Old slave house in Monserat now rundown Colourful shops painted in Bario Abasto


Grafiti in La BocaLa historia del tango esta intimamente ligada con la historia de Buenos Aires, y especialmente con los barrios de San Telmo (Monserrat), La Boca y Abasto. Cuando Buenos Aires era todavia un pequeño puerto, los criollos ricos vivian con sus esclavos africanos en el pequeño barrio de Monserrat, entre la Plaza de Mayo y San Telmo. Durante este tiempo, los esclavos africanos desarrollaron su propia musica, llamada candombre rioplatense que tocaban con tambores, a los que ellos se referian como tango (Curiosamente, las celdas en las que estos soldados eran transportados desde Africa hasta el Nuevo Continente tambien se llamaban tango). Despues de la independencia de Argentina, y debido a la situacion en Europa en esos momentos, los inmigrantes europeos llegaron en grandes numeros a Buenos Aires y se instalaron tambien en San Telmo. Vivian hacinados y en pobres condiciones sanitarias, lo que resulto en epidemias de colera y fiebre amarilla. Ante esta situacion, las ricas familias dejaron el barrio y se instalaron en lo que es todavia uno de los barrios mas elegantes de la ciudad, Recoleta.

Despues de la marcha de las familias ricas, los inmigrantes siguieron viendo en San Telmo hasta que se expandieron hacia el barrio de La Boca. Despues de eso, San Telmo estuvo abandonado hasta hace muy poco. En los ultimos cinco años, ha sido progresivamente ocupado por jovenes diseñadores y extranjeros viviendo en Buenos Aires, ademas de por negocios de antiguedades. Todavia conserva la atmosfera de un barrio trabajador real de Buenos Aires con sus casa destartaladas y sus parrillas, y el mercado de antiguedades de los domingos en la Plaza Dorrego es uno de los mejores.

San Telmo Tango! San Telmo casa de los Ezeiza

La Boca fue fundado como un barrio obrero, ya que el puerto y las fabricas de la ciudad se instalaron alli. Sus habitantes eran trabajadores llegados de Europa que habian dejado a sus familias en sus paises de origen y asi, los prostibulos no tardaron en aparecer. Fue en estos lugares en los que aparecio el tango. Mientras los hombres hacian fila a la puerta, para no aburrirse empezaron a cantar y bailar. La musica que producian tenia cuatro influencias principales: tango andaluz, en el que el instrumento mas importante era la guitarra; milonga de la Peninsula Iberica, musica llegada de Portugal y Galicia; candombre rioplatense, la musica que tocaban los esclavos africanos; y habanera cubana, de la que el tango hereda el ritmo de dos por cuatro. Por supuesto, las prostitutas no tardaron en unirse a los hombres en el baile, influyendo asi la forma de bailar (sus vestidos provocativos y extravagantes todavia se ven en las actuaciones de tango). Las primeras letras de tango aparecieron en 1916. Se trataba de letras con alto contenido social y estaban escritas en lunfardo. Lunfardo es un dialecto que evoluciono de la mezcla de todos los idiomas que los inmigrantes hablaban con el español y un buen numero de palabras de este dialecto todavia se mantiene en el habla de los porteños. Hoy, el puerto de Buenos Aires se encuentra en otra parte de la ciudad y La Boca es el barrio mas pobre dentro de la ciudad de Buenos Aires, pero una pequeña parte ha sido habilitada para turistas, las casas se han pintado de colores llamativos, imitando las casas que los inmigrantes construyeron usando restos y pinturas de los barcos que llegaban al puerto.

Photo of a converted shanty house in La Boca La Boca and Blanca y Jon

Los inmigrantes de segunda generacion, hijos o niestos de los inventores del tango, llevaron esta musica y baile a Europa, donde sus familias los mandaban a estudiar, especialmente a Paris, que lo adopto como suyo. Como la clase media porteña ha aspirado siempte (aun hoy!) a ser los parisinos de Sudamerica, no tardaron en aceptar el tango, una vez que Paris lo habia hecho.

Jon and Blanca infront of statueLos años 20 fueron la epoca dorada del tango. Las compañia de cine y musica proliferaron y popularizaron el baile y las canciones. En este tiempo, las letras se hicieron mas romanticas y empezaron a versar sonre problemas amorosos y no sociales. El cantante de tango mas famoso de estos años es Carlos Gardel, quien no escribio ninguna cancion pero ayudo a popularizar muchas letras y el genero en general. Durante los años 30, el jazz tomo el relevo del tango como musica popular en todo el mundo, pero en los 40, las orquestas lo popularizaron de nuevo. Aunque el tango desaparecio de nuevo casi completamente en los decadas de los 50 a los 90, ahora es mas popular que nunca, sobre todo debido al turismo, pero gracias tambien a jovenes porteños descubriendo el baile y participando en milongas y clases. Se pueden encontrar espectaculos de tango por toda la ciudad, aunque la mayoria estan en los barrios de San Telmo y Abasto. En este ultimo, se pueden tambien encontrar tiendas de ropa, calzado y accesorios para bailarines de tango. Es la tierra del tango!

Old slave house in Monserat now rundown Colourful shops painted in Bario Abasto